Pourquoi les chiens inclinent-ils la tête quand on leur parle ?

On parle au chien et, tout à coup, l’animal commence à bouger sa tête. Si vous êtes un propriétaire d’un chien, vous avez forcément vécu ce genre de situation intrigante pour les amoureux de ces animaux mais également pour les scientifiques. Mais pourquoi le chien baisse-t-il la tête quand on lui parle ?

Six chiens sur dix courbent la tête d’une manière spontanée lorsqu’on leur parle, et le pourcentage augmente chez les gros chiens à museau.

Les spécialistes du comportement canin ne sont pas d’accord, mais émettent des hypothèses plausibles pour comprendre ce geste. Qui n’a pas encore vu une vidéo dans laquelle des chiens courbent la tête quand leurs propriétaires leur parlent ? Il y en a des milliers sur Internet.

Peut-il pencher la tête pour mieux vous comprendre ?

Certains experts suggèrent que les chiens courbent la tête afin de mieux écouter ce qu’on leur dit. Cette théorie est défendue, entre autres, par la psychologue experte des chiens Alexandra Horowitz, auteur de « Dans l’esprit du chien » (RBA, 2011). En d’autres termes, cet animal bougerait la tête pour adapter ses pavillons externes de l’oreille à la direction de la voix de la personne qui lui parle et, ainsi, pour mieux l’écouter.

Les chiens reconnaissent environ 165 mots humains (certains plus) et sont capables de compter jusqu’à cinq, concluent des recherches récentes. Ensuite, il ne serait pas étrange qu’ils penchent la tête pour mieux distinguer certains de ces mots et expressions clés du langage humain.

Les chiens inclinent la tête quand on leur parle pour distinguer les mots, mais aussi parce que le museau les empêche de voir la bouche de la personne qui lui parle.

« Quand un chien penche la tête, il essaie d’identifier les mots et les intonations familiers que l’animal associe à certaines activités, telles que se rendre au parc ou obtenir une récompense comestible « , défend en revanche l’expert canin Steven Lindsay , auteur de ‘Manuel de comportement et d’entraînement canins appliqués » (Wiley-Blackwel, 2000).

De plus, ce geste ne tarde généralement pas à avoir un effet positif sur l’interlocuteur. Qui ne peut résister à un chien qui vous regarde avec une telle expression d’attention ? Cela expliquerait, par conséquent, que l’animal n’hésite pas à le répéter : les récompenses et l’affection de son propriétaire sont un stimulant attrayant qui renforce la communication avec lui et avec les humains en général.

Les chiens penchent la tête pour mieux vous voir

Cependant, tous les experts ne partagent pas ces explications au sujet du penchement de la tête du chien au moment de lui parler. Le chercheur Stanley Coren, de l’Université de Colombie-Britannique (Canada), pense que « les chiens courbent la tête quand on leur parle parce que ce geste leur permet de voir facilement la bouche de leur interlocuteur ». La raison est que le museau réduit la visibilité frontale de l’animal et, en particulier, dans sa position habituelle ce qui empêche le chien de voir la partie inférieure du visage de son interlocuteur et en particulier sa bouche.

« Chacun de nous peut en faire l’expérience : essayez de mettre le nez dans votre main en forme de poing, cela vous permettra de voir votre environnement de la même façon qu’un chien avec un museau », explique Coren, membre de l’American Psychological Association. Une fois que cette expérience est faite devant une personne, il n’est pas difficile de comprendre comment la visibilité du visage de celui-ci est réduite. Mais que se passe-t-il si vous inclinez la tête, comme le ferait un chien en vous parlant ? Le champ de vision augmentera et il est plus difficile de perdre de vue la bouche de ceux qui parlent.

Ce scientifique soutient cette hypothèse avec une expérience, faite avec 582 chiens. Leurs propriétaires ont été interrogés sur les mouvements de tête de leurs animaux. Quels ont été les résultats ? 60% des chiens secouent la tête régulièrement quand des personnes leur parlent.

Mais ces données pourront être nuancées, en fonction de la taille du museau du chien. Sept chiens sur dix dont le museau est large penchent régulièrement la tête lorsque leurs propriétaires leur parlent. C’est un nombre plus élevé que celui des chiens dits brachio-céphaliques, comme le bulldog ou le boxer (50%). La raison est que, sans un long museau, il est plus facile de lire sur les lèvres des personnes qui leur parlent sans trop incliner la tête.